Argentina on the Couch: Malbec, Terroir and Other Trends


An inexplicable country lurks in the far south of the Americas. Heavily influenced by the culture of psychoanalysis – the number of psychologists and psychoanalysts per capita is the highest in the world at 198 for every ten thousand inhabitants – the population of Argentina spends a lot of time on couches, both real and metaphorical, debating its achievements and drawbacks.

Although the economy is dominated by the production, processing and export of raw materials – soybeans accounted for a third of total exports in 2020, while lithium is the grand new hope – Argentina also exports nuclear and other cutting-edge technologies via INVAP (Investigación Aplicada) and launches its own research satellites. Forty percent of the population lives below the poverty line, and with the odd, short-lived bout of stability, the country has been suffering from an inflation crisis for the past 80 years. Even so, some of the country’s universities rank with the best in the world (QS World University Rankings). Argentina is also home to the largest technological unicorns on the continent; from Mercado Libre, the Amazon of South America, to Globant, a software giant. Seven of Argentina’s companies are now valued at over a billion dollars. On the labor market, 2.4 million workers are registered as self-employed, while just 9.6 million people out of a population of 45 million are officially receiving salaries, proof positive of an entrepreneurial spirit if ever there was one.

No wonder everyone’s running to their local psychiatrist.

On the cultural plane, Argentina can boast universally renowned writers such as Jorge Luis Borges and Julio Cortázar, a rock scene popular across Latin America, and world-famous sports stars including two of the best footballers to ever grace the game – Maradona and Messi – not to mention the current Pope. The country provides free, universal education, and its COVID vaccination rates are the highest in the region with 70% having received at least one dose while 55% are fully vaccinated. 

So, Argentina is a country of contrasts; one that in 2013, declared wine as the “national drink”, and whose drinkers drove consumption during the pandemic to 20 liters per capita. The fifth largest wine producer in the world (after Italy, Spain, France and the United States), Argentina is, of course, the spiritual home of the universally popular Malbec, high altitude vineyards and the most southerly wine producers in the world to date. 

A country with that kind of pedigree deserves attention for those reasons alone, but I believe that three more reasons stand out. One: Argentina is home a range of terroirs that are being studied in depth with great care and scientific rigor. Two: The internal market offers a resource that allows wineries to experiment with different styles from which they can choose the best style for export. Three: There’s something about forever living on the verge of a nervous breakdown that stimulates one’s ingenuity and creativity, and that comes out in bottle.  

I tasted 1,050 wines for this report, and the chief takeaway is that these days, Argentine winemakers are extremely motivated to broaden their horizons and improve upon their past successes. In my opinion Argentina is making the best wines in its history. 

Riccitelli Wines vineyard planted in Estancia La Carrera, Uco Valley, at an altitude of 5,700 feet above sea level with mostly Chardonnay, Sauvignon Blanc and Pinot Noir.

Contrasting Scales

Most wine production in Argentina, which overall boasts 214,000 hectares of vineyards, takes place in the west, at the foot of the Andes mountain range. Mendoza is by far the most important province for the wine industry, accounting for 70% of overall production, while neighboring San Juan accounts for another 20%. The remaining output is mostly spread across the Calchaquí Valleys to the north (we published my report on the region last winter), La Rioja and Patagonia (an in-depth write-up on Patagonia will be coming soon).

Overall, Argentina produces about 2 billion liters of wine, of which ten percent gets exported. In 2020, the leading markets for Argentine wines were the USA (24.3 million liters), followed closely by Canada (21.6) and the United Kingdom (20.1). Then came Brazil (5.2), the Netherlands (3.3) and the rest of the world. Malbec accounted for 23% of the $791,0000,000 worth of overall exports in 2020.

Compared to other new world countries, the ratio of domestic consumption to exports makes for an unusual model. In fact, you might describe Argentina as still having one foot in the old world. Argentina produces a large number of commercial wines, but also plenty of wines rooted in their terroirs, some of which have been producing wine for centuries, while other terroirs didn’t even exist 20 years ago. It is out of this friction between heritage and a contemporary outlook that the best bottles arise. 

Malbec’s Universe

There’s no doubt that Argentina has plenty of Malbec, and the more it produces, the more wineries explore its virtues and test its limits. “It’s a variety that expresses the place it came from, or the style of the producer, first and the qualities of the grape itself second,” says Sebastián Zuccardi, director of the family winery behind some of the standout Malbecs in this report. Essentially, a Malbec can be a great many different things; it varies so widely and subtly that the variety alone isn’t an adequate description. From first-hand experience, I know that Malbecs can be as skinny and fruity as a Pinot Noir or, as dense and tarry as a Carménère. Among the thousand or so bottles I tasted, 481 were Malbecs hailing from 80 different terroirs and presenting at least half a dozen identifiable styles, proving how malleable the variety really is. The top scoring examples show how strong quality can be when its qualities are well-harnessed. 

A superb view of snowfall in the Andes seen from this Rutini Wines vineyard in Gualtallary, Uco Valley. At 3,900 feet above sea level, this vineyard is planted mostly with Malbec.

Terroirs & Malbec

Of the 43,000 hectares that have been planted with Malbec in Argentina, 85% are in Mendoza. The image that Mendoza projects to the world is a land of snowy peaks and vast deserts. And, to a point, that’s fair. The province is only slightly smaller than the state of Washington, but has six times the surface area under vine, about 150,000 hectares, and its soils and altitudes vary widely. 

To put it simply: if you drive 35 miles from the City of Mendoza up into the vineyards in the Andean foothills (about 40 minutes), you’ll have arrived at the top of the Uco Valley and risen to an altitude of 5,000 feet. On the way, you’ll have travelled from an area as warm as the Lodi Valley, where the soils are finely grained, to one as cold as Champagne, where they’re much stonier.  

Saying that a wine comes from Mendoza is about as useful in Argentina as saying that a French wine comes from Bordeaux; however, Malbecs can be a useful guide to the range of temperatures and soils in the province. “Malbec reflects variations in terroir very clearly,” says Martín Kaiser, technical director of Bodega Doña Paula and the author of a study on these nuances entitled, Characterization Project for Argentine Wines. “Even slight variations in the terroir come out clearly,” he says. In keeping with the conclusions of these tasting, I found that from about $20.00 upward, the Malbecs offered a diverse range of flavors that reflect their specific points of origin.   

A consumer looking for light, fresh Malbecs is best served heading up to the higher areas of the Uco Valley, in the Geographic Indications (GI) of Gualtallary, Los Chacayes, San Pablo and Paraje Altamira, all of which will be indicated on the label. Those who prefer the sweet tannins and voluminous feel that made the grape famous will prefer to look to Luján de Cuyo and GIs such as Las Compuertas, Vistalba, Perdriel and Agrelo. The key lies in the place of origin – which is labeled much more clearly these days – and on the producer.

But, it’s become a mantra among producers that if you get the harvest time wrong, you can forget about terroir all together. One of its leading proponents, Alejandro Sejanovich, who runs the Buscado Vivo o Muerto winery, explains, “Harvest when the grape is still firm and springy, not overripe, and Malbec will deliver the character of the place it came from.” These words represent the tip of an iceberg that rewards further exploration.  

Alluvial soils can vary markedly. On the left, we see a top layer of loam with sand, clay and lime over a bed of gravel. The center is a close-up of an alluvial gravel substratum in which round clasts sit in a bed of sand. On the right, another bed of gravel that reaches a depth of 14 feet while the top layer is fine sand deposited by the wind over a transitional layer of calcium carbonate.

Malbec from Parcels & Polygons

In addition to Malbecs from specific terroirs, at the elite level, wines are being made from parcels smaller than a hectare in an effort to isolate the specific flavor bestowed by a certain soil type. The relationship between vines and soils is hardly a new concept, but it takes on a distinctive tone in Argentina.

Alluvial soils, which are predominant in the Andes, were formed by rivers running down from the high mountains. In the Uco Valley, the differences are clearer, mostly thanks to the fact that vineyards weren’t leveled off, so they could take advantage of drip irrigation. All this to say, within a single Uco Valley vineyard, you can find soil profiles in some places where clay and lime soils go down three feet or more, but you can also find plenty of rock and gravel just six inches below the surface. The two profiles can easily sit side by side in the same vineyard, within thirty feet of each other; one might be an old riverbed subsequently filled in with fine materials by the wind, and the other might be a slope that was treated less harshly by the elements.

Because of this variation in soils, in their quest to define unique terroirs, wineries have put a lot of effort into exploring each parcel of their vineyard. Guillermo Corona, a geo-physicist, who has become a kind of guru of this strand of research and is the author of The Geography of Wine, a study of the Uco Valley, explains, “Alluvial soils are the rule in the Andean foothills, but that doesn’t mean they’re all the same. The material they’re made of, changes markedly.”

Parcel wines reflect this state of affairs. Some of the highest quality wines in this report come from plots of vineyard as small as half a hectare, some rich in calcium deposits, others clay or granite. Each affects the texture of Malbec, resulting in refined chalky tannins, sharp juiciness and a smooth, broad feel respectively. It’s here that consumers will find the most extreme expressions but also the most vibrant. Fair examples include: the 2018 Zuccardi Valle de Uco Malbec Finca Piedra Infinita Gravascal, which comes from gravel and carbonate-rich soils, the 2019 Catena Zapata Malbec Adrianna Vineyard Fortuna Terrae, from another gravel-rich parcel, the 2017 Corazón de Sol Malbec Single Parcel, produced by stony soils in Los Chacayes, and the 2018 Michelini & Sammartino  Malbec Calcáreo Granito de Tupungato, another from calcareous granite soils.

Spring in El Peral, Uco Valley, at an altitude of 5,085 feet. The vineyard is Cepas del Plata, planted with Chardonnay and Pinot Noir that are mainly used in sparkling wines.

Mendoza Malbec

Mendoza Malbec is a popular style of Malbec in which different terroirs are combined. In the 2000s, when the industry began to place greater emphasis on the export market, the core of the blends usually came from Luján de Cuyo. Nuance was provided by combinations of specific terroirs in the Uco Valley grown at different temperatures and in different soils. The category is just as important today as it was back then; it’s just far more refined. 

Some high-priced wines fall into this category. There are plenty of examples, but a couple of the best are the new 2018 Viña Cobos Malbec Vinculum and the 2018 Terrazas de Los Andes Malbec Grand, blends of grapes in different proportions from vineyards in Luján de Cuyo and the Uco Valley. When crafted with care, these blends make for Malbecs rich in nuance.  

Meanwhile, in the lower price ranges, the category makes for a reliable style. Sugary with moderate freshness, these reds are the embodiment of approachability. Good examples include the 2019 Nieto Senetiner Malbec Don Nicanor and the 2020 Durigutti Malbec. The interesting thing about Mendoza Malbecs is that even below $20.00, they deliver quality and consistency to such a degree that moving up into the next price range doesn’t always represent value for money.

By March, the peaks barely have any snow left other than the glacier on the slopes of the Tupungato volcano (22,300 feet high). In Gualtallary, where this photo was taken, the vineyards sit amongst mountain flora while the rocks offer an idea of the alluvial flooding that formed the soils.

Natural Power

In line with the global trend, Argentina has its share of organic, ecologically conscious wines, Malbecs made with minimal intervention and no added sulfites. This year, a group of producers got together under the banner Vinosdinámicos; ten wineries – including Chakana, Casa de Uco, Krontiras, and Piedra Negra, among others – have formed a partnership to share their experiences, certify their practices and consolidate their place in the market. 

The most common organic variety is, unsurprisingly, Malbec, but there are also several local Criolla grapes and blends. The sizeable amount of polyphenols bestowed by the Andes sun and slightly higher alcohol content ensure stability, so long as the acidity is preserved (which is the great challenge, resulting in ever earlier harvests). Once again, altitude plays a key role. I tried a dozen, and overall, the results are promising. The most consistent of them all is the 2020 Bodegas Krontiras Malbec Krontiras Natural followed by the 2019 Chakana Malbec Ayni and the 2020 Bodega Piedra Negra - François Lurton Malbec L’Espirit de Chacayes. 

Two Different Sides to Cabernet Franc

This report contains about a hundred Cabernet Francs, which is surprising, given that only 1,350 hectares are planted in Argentina (1,057 of them in Mendoza). In 2002, that figure was just 252 hectares. Reincorporated as a variety for blends in the 1990s, French clones adapted quickly to their new homes, and producers soon took note. Alejandro Vigil, the oenologist owner of El Enemigo explains: “Cabernet Franc seduced me for the same reasons that Malbec did: the place takes precedent over the variety.” Vigil uses grapes from four separate vineyards for his Gran Enemigo line in which the El Cepillo and Gualtallary incarnations, from the Uco Valley, stand out. 

From the Cabernet Francs I tasted, I see two clear trends. Those from Luján de Cuyo (286ha), especially Agrelo, where the soils are clay-based, offer more spice and herbs. Good examples are the 2018 Bodega Luigi Bosca Cabernet Franc Luigi Bosca De Sangre and the 2018 Viñas De Vertex Sa Cabernet Franc Reserve Grand Sposato Premium. Those from the Uco Valley (579ha), especially Los Chacayes, Paraje Altamira and Gualtallary, deliver fruit and freshness; good examples here are the 2019 Mendel Cabernet Franc, the 2018 Rutini Cabernet Franc Single Vineyard and the 2019 Bodega Teho Cabernet Franc Zaha.

Although Cabernet Francs are a long way from replicating the Malbec phenomenon, they’re more promising than Cabernet Sauvignon right now. Excellence in this variety is still proving elusive on this side of the Andes; however, there are a few jewels out there.

Winemaker Alejandro Sejanovich in his Manos Negras barrel room.

Stylish Pinot Noirs

No one outside of Argentina expects a worthwhile Pinot Noir to come out of these latitudes. But they may well be surprised. Internal demand for lighter bodied, more subtle wines has led to experimentation with the grape. Of the 1,993 hectares planted in Argentina, three quarters are in the high-altitude areas of Mendoza. 

Proper handling of a delicate variety in an extreme terroir takes a few years of trial and error to get right. But judging by the handful of wines I tasted this year, when it comes to value for money, they offer an intriguing option for lovers of the grape, delivering tension, a silky texture and hints of fruit and undergrowth. Excellent examples include the 2019 Domaine Nico Pinot Noir Histoira d’A, the 2016 Bemberg Estate Wines Pinot Noir La Linterna Finca Las Piedras Parcela #12 and the 2016 Rutini Wines Pinot Noir Antología LII. 

A Nursery for Small but Creative Producers

Unsurprising for an entrepreneurial culture like Argentina’s, the wine scene is well-stocked with small producers. For this report, I tasted a number of wines only made in batches of less than 1,000 bottles (others on the list are produced in runs of over 100,000). Of course, their sights are generally set on the domestic market, but if you’re on the lookout for producers that might have something to offer in the future, it’s a segment very much worth paying attention to.  

Some are well-established, such as the wineries run by the oenologists Matías Michelini and the couple Andrea Muffatto and Gerardo Michelini, who experiment with small bottlings of styles that ignore market trends under their SuperUco and La Cautiva labels respectively. Others, like Mauricio Vegetti, have a talent for fruity, easygoing wines. Some produce from their garage, while others had to rent a winery to make their wines, like Desquisiado Wines, whose labels can now be seen in the coolest restaurants of Buenos Aires. The latter group also includes Matías Riccitteli, who, in a brief period of time, has established a reputation for high altitude whites and reds of great precision that explore new and subtle veins of flavor.

Among the smallest producers, Onofri Wines stands out. Run by a sommelier with tastes that are a far cry from mainstream preferences, Mariana Onofri produces and bottles Rhône and Italian varieties that are enthusing her fellow sommeliers with their novel flavors and originality. Another working along similar lines is Ver Sacrum who makes lively whites and reds. And speaking of unusual varieties, Bira Wines are well worth looking into as they center on Sangiovese. Federico Isgró, the oenologist at the latter establishment, speaks for many when he says, “We focus on a part of the country’s heritage that has been forgotten: grapes that were once widespread, and we use them to offer new flavors.”  

Matías Riccitelli among the Sauvignon Blanc vines at La Carrera.

Crazy Folk from the Sierras and Beyond

In the 1930s, the planting of vines in supposedly unsuitable areas was banned in Argentina. This was done to protect regional economies sustained by wine and partially explains the concentration of vineyards in the west of the country, especially Mendoza.

When the law was repealed in the 1990s, entrepreneurs began to plant small vineyards in obscure regions. Some appeared in the Province of Buenos Aires, in the pampa húmeda by the Atlantic coast (150ha) – I only tasted one producer from the region this year: Costa & Pampa – while others popped up in Chubut (80ha) in southern Patagonia where they’re beginning to flourish.

Of these projects, some of the most interesting are found in Córdoba, a province in the middle of Argentina that boasts an ancient range of sierras running from north to south, and where there are 450ha under vine today. Consisting mainly of granite and metamorphic rock, the soils also contain calcareous pockets, while rainfall between 500 and 1,200mm a year sustains spiny, native hardwood forests. This year, I tried a few wines from the region made by the oenologist Gabriel Campana who believes that in Córdoba “the natural flora ensures the wines are more aromatic. The soils make for a medium body and good freshness, and the rainfall is very different than further west.” Some of these unique qualities come out in wines such as Patente X and Terra Camiare, but they are at their best in the bottles of Achala Wines, which also boasts one of the prettiest vineyards in the region.

Stylistic Movements

The quest for new flavors in Argentina is very much in keeping with the restless spirit of its population. Where in the past oak was a central ingredient, today it’s taking more of a back seat. An interesting phenomenon is occurring in the cooler, high altitude regions where a bunch of wines that one might call raw or reductive are attracting the limelight. They deliver a range of fresh, fruit flavors, and good texture in the mouth is anchored in precisely judged freshness. This is the result of the pendulum swinging away from the oxidative, ripe wines of the recent past. Whereas in some parts of the world modernity means riper, richer palates, in Argentina, it’s the opposite. In that sense, again, it’s more old world than new.


Even in a country where psychoanalysis is widespread, not every flaw has a psychiatric explanation. There are also real challenges and threats from within the country and overseas that are hitting the local industry hard. Inflation is a major issue, and it doesn’t look like the situation will get better any time soon. Similar to the previous two years, the figure will be 50% this year. This makes it difficult for a business to plan long term. Today, it’s hitting lower priced wines harder, pushing producers to establish themselves in the $20.00 range to ensure they have some margin with which to absorb fluctuating costs.  

On the logistical side, there are supply issues due to an inflation-induced reduction in investment. Additionally, problems in the global glass industry, exacerbated by a fire at a major bottle factory, have resulted in a critical shortage of bottles this year. Some small and mid-sized producers simply can’t get their hands on them. On top of the complications with bottling, a scarcity of containers for export has made the situation even trickier.    

Another long-term issue is drought. Since 2010, winter snows, which provide the water for irrigation, have dropped sharply (50 to 60% below average each year), resulting in insufficiencies that have become critical in some areas. This year, the 2021 snowfall, which is supposed to provide the water for the 2022 harvest, was the lowest of the past five years. Rivers in southern Mendoza are suffering from a severe dry spell, while the Tunuyán basin is seriously low and the Mendoza River moderately so. 

Today, vineyards are competing for water with the growing population. Although domestic consumption accounts for about 30% of agriculture, the threat of desertification is a constant for vines in the lower and more remote areas at the end of irrigation systems. In the higher areas, where the water comes from wells, the drought hasn’t hit so hard yet, but specialists from the province’s Irrigation Department warn that it will hit them soon enough.

Obstacles aside, Argentina is a country where wine drinkers can give their inquisitive spirit free rein, whether they’re looking to judge recent developments with familiar favorites or explore entirely new profiles. In addition to a handful of reds that have truly raised the bar, the majority are delivering consistent quality in a diverse range of flavors. If I were to sum up the Argentine wine scene right now, I’d have to invent a new word, something that conveys a mixture of youthful enthusiasm and creative maturity. In its absence, perhaps the only way to truly understand what I mean is to try a few for yourself. 

I tasted the wines for this report at my office in Buenos Aires in August 2021.

© 2021, Vinous. No portion of this article may be copied, shared or re-distributed without prior consent from Vinous. Doing so is not only a violation of our copyright, but also threatens the survival of independent wine criticism.

You Might Also Enjoy

Enduring Precision: The Latest Cellar-Worthy Wines from Argentina, Joaquín Hidalgo, November 2021

2021 in Argentina: An Unusual Year That Ended in Balance, Joaquín Hidalgo, August 2021

Argentina: New High-Altitude, High-Precision Whites, Joaquín Hidalgo, June 2021

Extreme High-Altitude Wines from Argentina's Northern Valleys, Joaquín Hidalgo, February 2021

Collectable Argentina: Precision and Refinement in the Cellar, Joaquín Hidalgo, December 2020

Argentina en el diván: Malbec, Terroir y otras tendencias


En el extremo sur del continente americano hay un país inexplicable. Formado en la cultura del psicoanálisis –la tasa de psicólogos por habitante es de las más altas del mundo, 198 por cada diez mil habitantes– se debate en el diván de su propia historia entre sus logros y limitaciones.

Productor primario y exportador de materias primas –la soja explicó hasta un tercio de las exportaciones totales en 2020, el litio es la nueva promesa– Argentina también exporta centrales atómicas y otras tecnologías de vanguardia de la mano del INVAP (Investigación Aplicada) y pone satélites de investigación en órbita. En contaste, tiene el cuarenta porciento de la población bajo la línea de pobreza, consumida por una inflación que no parece encontrar solución en los últimos 80 años, salvo contados ciclos. A pesar de ello, algunas de sus universidades están a la altura de las mejores del mundo (QS World University Rankings). Además, es la cede de la mayor cantidad de unicornios tecnológicos del área, desde Mercado Libre, el Amazon de Sudamérica; a Globant, el gigante del software. Ya son siete las empresas nativas valuadas en más de mil millones de dólares. Prueba inequívoca de un espíritu emprendedor, en el mercado laboral el cuentapropismo del sálvese quien pueda está tan difundido que alcanza a 2,4 millones de personas, mientras que la población empleada es de 9,6 millones sobre una población de 45 millones de personas.

Son números de diván.

En el plano cutural, con escritores universales como Jorge Luis Borges y Julio Cortázar y un rock que se canta en toda Latinoamérica, Argentina es mundialmente famosa por dos de los mejores jugadores de futbol de la historia –Maradona y Messi– y un Papa en actividad. También, porque donde quiera que haya un pueblo hay una escuela y porque nos vacunamos religiosamente contra el COVID con los estándares más altos de la región (70% de la población con al menos una dosis, 55% con dos).

Ese país de contrastes, es también el mismo que declaró al “vino bebida nacional” en 2013, y cuyos bebedores empujaron el consumo en pandemia hasta alcanzar los 20 litros per cápita, y el que se ubica como el 5to productor mundial de vino (detrás de Italia, España, Francia y Estados Unidos). También es el responsable de un tinto universal llamado Malbec, de los vinos de altura y el que tiene los viñedos más australes del mundo a la fecha.

Un país con ese pedigrí, por si solo merece atención en materia de vinos., pero a mi modo de ver, hay tres razones fundamentales más. Una, porque ofrece terroir únicos explorados con atención, ciencia y criterio de elaboración. Dos, porque el mercado interno es una cantera creativa que les permite a las bodegas explorar estilos que luego pueden vuelcar a los mercados de exportación. Tercero, porque algo de todo ese encanto de una vida al borde una ataque de nervios enciende la imaginación creativa en las botellas que produce.

Para este reporte probé unas 1.050 botellas y, si hay algo atrapante, es que los productores de vino están motivados, explorando los límites y mejorando lo conocido. En mi opinión, Argentina está haciendo los mejores vinos de su historia.

Viñedo plantado en Estancia La Carrera, Valle de Uco, a 1750 metros sobre el nivel del mar, con Chardonnay, Sauvignon Blanc y Pinot Noir mayormente. Pertenece a Riccitelli Wines.

Contrastes de escala

El vino en Argentina se produce principalmente en el oeste, al pie de Los Andes, donde se concentra el grueso de las 214.000 hectáreas de viñedo que tiene el país. Mendoza es por lejos la provincia más importante y responsable del 70% de la producción en el país, aunque la vecina San Juan no se queda atrás, con 20% del viñedo. Lo que resta se lo reparten los Valles Calchaquíes en el norte (publicamos mi reporte sobre la región el pasado invierno), La Rioja y La Patagonia (de esta última publicaremos un reporte completo en breve).

En conjunto, Argentina elabora por año unos 2 mil millones de litros de vino, de los que exporta la décima parte. En 2020 los principales mercados bebedores de vinos argentinos fueron Estados Unidos (24,3 millones de litros), seguido muy de cerca por Canadá (21,6) y Reino Unido (20,1), luego Brasil (5,2) y Países Bajos (3,3) por mencionar los cinco primeros. La exportación representó un negocio de 791.000.000 de dólares en 2020, de los que el Malbec capturó el 23%.

De esa combinación de país productor consumidor y en menor medida exportador de vino, nace una ecuación difícil de explicar en la división clásica entre nuevo y viejo mundo. De hecho, Argentina tiene un pie en cada mundo: ofrece un buen número de vinos comerciales y otro tanto de vinos con un corazón de terroir, con regiones centenarias y otras tan nuevas que no alcanzan los 20 años. Es en esa tensión entre herencia e identidad presente, es donde hoy se producen las mejores botellas. 

Universo Malbec

Malbec, cómo no. De eso hay mucho en Argentina. Y en la medida en que aumenta su producción y las bodegas exploran sus límites y virtudes, “describe menos la variedad y más los lugares. O los estilos de los productores”, como sentencia Sebastián Zuccardi, director de la bodega familiar, responsable de algunos Malbec notables de este reporte. O todo eso junto en una propuesta que engloba muchos, demasiados matices como para que la variedad sola alcance a describir las cosas. Como bebedor de vinos, sé por experiencia que el Malbec puede ser un tinto delgado y frutal como un Pinot Noir y puede llegar a la densidad bituminosa de un Carménère. Del millar de botellas que caté, 481 fueron de Malbec, de unos 80 terruños diferentes, con al menos media docena de estilos distintos que reflejan esa plasticidad. Los máximos puntajes también dan cuanta de cuán alto puede llegar cuando la calidad está bien manejada.

Nevadas en la cordillera desde vistas desde Gualtallary, Valle de Uco, a 1200 metros sobre el nivel del mar. El viñedo de Rutini Wines, plantado con Malbec entre otras variedades, tiene una vista privilegiada.

Terroirs & Malbec

De las 43.000 hectáreas que hay plantadas con Malbec en Argentina, el 85% está en Mendoza. En la visión que hemos cincelado en el mundo, Mendoza es un extenso territorio con montañas nevadas y amplios desiertos. Eso es verdad hasta cierto punto. Porque en la provincia –apenas más chica que el estado de Washington, pero con seis veces más de superficie cultivada con viña, unas 150.000 hectáreas– la diversidad de suelos y alturas es la regla. 

Un ejemplo simple: manejando una distancia de 60 kilómetros desde la ciudad de Mendoza hacia los viñedos al pie de la cordillera de Los Andes (40 minutos a lo sumo) se asciende hasta la cota de 1.500 metros en el Valle de Uco; en ese trayecto se cambia un lugar tan cálido como Lodi Valley, con suelos de material fino, por uno tan frío como la Champagne, con suelos pedregosos.

Mendoza describe tanto de Argentina como decir Burdeos para los vinos franceses. Por eso el Malbec es clave a la hora de describir la diversidad de temperaturas y suelos de esta provincia. “El Malbec es muy transparente a las variaciones de terroir”, dice Martín Kaiser, director técnico de Bodega Doña Paula y responsable de un estudio que explora esos matices, titulado Proyecto de Caracterización de Vinos Argentinos. “Refleja con claridad cambios módicos”, dice. Consistentemente, las botellas ofrecen diversidad de sabores asociados a lugares específicos desde una gama de 20 dólares.

Un consumidor que quiera beber Malbec ligeros y de frescura, tiene que buscar zonas altas de Valle de Uco, con las indicaciones geográficas (IG) de Gualtallary, Los Chacayes, San Pablo y Paraje Altamira al frente de las etiquetas. Mientras que aquel que prefiera los taninos dulces y el paso envolvente que lo hizo famoso, debe apostar por Luján de Cuyo, con IGs como Las Compuertas, Vistalba, Perdriel y Agrelo. En el detalle del origen y en el productor –que las etiquetas hoy describen con mayor claridad– estará la respuesta adecuada.

Pero no hay terroir si se es impreciso con el punto de cosecha. Este concepto se ha vuelto nuevo mantra entre los productores. Como evangeliza Alejandro Sejanovich, al frente de Buscado Vivo o Muerto: “Cosechar cuando la uva está turgente, no sobremadura, revelará en el Malbec el carácter del lugar”, dice. Sus palabras también ofician como la punta de un iceberg que ofrece profundidad y que vale la pena descubrir.

Los suelos aluviales son heterogéneos, aunque no todos iguales. En la foto de la izquierda, el primer horizonte es franco, con arena, arcilla y limo, sobre un lecho de gravas; en la segunda, un detalle del sustrato de gravas aluviales, donde los clastos redondeados conviven con una matriz de arena; en la tercera, la misma matriz de grava alcanza una profundidad de cuatro metros, mientras que el primer horizonte es de arena fina depositada por el viento, con un horizonte de transición donde se depositan carbonatos de calcio.

Malbec de Parcelas & Polígonos

En consonancia con los Malbec de terroirs específicos hay una élite de vinos de parcela que buscan, incluso en fracciones menores a la de una hectárea, aislar el sabor determinado de un tipo de suelo. En el mundo del vino no es nuevo pensar en la relación viña y suelo. Pero Argentina tiene algo particular al respecto.

Los suelos aluviales, que son los dominantes en Los Andes, se forman por el arrastre de los ríos que descienden de las altas montañas. En un mismo viñedo de Valle de Uco, por ejemplo, esa diferencia es más notable ya que no fueron nivelados gracias a las virtudes del riego por goteo. Ahí se encuentran perfiles de un metro de profundidad con arcilla y limo y suelos pedregosos y de gravas puras a 15 centímetros de la superficie. Esos dos perfiles conviven en un viñedo con una distancia menor a los diez metros entre sí: en un caso es el viejo cauce cuya cavidad fue rellenada por el viento con materiales finos, en el otro, la terraza de piedras pura no horadada a posteriori.

Con esa variabilidad de suelos y en la búsqueda de aislar un terroir único, las bodegas han invertido muchos esfuerzos en conocer los detalles de sus parcelas. Al respecto, Guillermo Corona, geofísico convertido en gurú de estos estudios y autor de La Geografía del Vino, un trabajo sobre el Valle de Uco, sostiene: “Los suelos aluviales son la regla al pie de Los Andes, pero no todos esos suelos son iguales por ser aluviales: cambia el material del que están hechos”, dice.

Los vinos de parcela reflejan esa condición. Algunos de los más altos puntajes de este reporte nacen en paños de vid menores incluso a media hectárea con depósitos calcáreos, otros sobre arcillas y otros de gravas graníticas. Lo que cambia con ellos es la textura del Malbec: taninos finos y de tiza, angulosos y jugosos, amplios y tersos respectivamente. En ellos es donde los bebedores de vinos encontrarán las propuestas más drásticas y también las más vibrantes. Algunos ejemplos potentes son Zuccardi Gravascal Malbec 2018, sobre suelos de grava y carbonatos, Malbec Adrianna Vineyard Fortuna Terrae 2019, de una parcela de gravas, Corazón de Sol Malbec Single Parcel 2017, elaborado en Los Chacayes sobre suelos pedregosos; Michelini & Sammartino Malbec Calcáreo Granito de Tupungato 2018, proveniente de un suelo con granitos recubiertos de calcáreo. 

Primavera en El Peral, Valle de Uco, a 1550 metros sobre el nivel del mar. En la foto el viñedo de Cepas del Plata, plantado con Chardonnay y Pinot Noir destinado principalmente a burbujas.

Malbec Mendoza

Con ese nombre se popularizó un estilo de Malbec resultante de la combinación de terruños. En la década de 2000, cuando se afianzó en la exportación como negocio para la Argentina, el corazón del corte lo daba Luján de Cuyo, mientras que los matices lo aportaban una combinación de terroirs específicos de Valle de Uco, combinando temperaturas y suelos. Esa categoría sigue igual de vigente que antes. La diferencia es que comienza a afinarse en dos sentidos.

Por un lado, vinos de muy elevado precio que abonan a esta ecuación. Ejemplos hay muchos, aunque los más cabales son el nuevo Viña Cobos Vinculum Malbec 2018 y Terrazas de los Andes Grand Malbec 2018, que combinan viñedos de Luján de Cuyo y Valle de Uco en diversas proporciones. La gracia es que, trabajados al detalle, consiguen aportarle matices de complejidad al Malbec.

Por otro, en las gamas más bajas de precios ofrecen un estilo de vino consolidado: sucroso y de frescura moderada, el tinto resultante es la amabilidad hecha vino. Ejemplos de góndola como Don Nicanor Malbec 2019 o Durigutti Malbec 2020 dan el tono. Lo interesante de los Malbec Mendoza hasta US$20 que ofrecen una calidad y consistencia elevada, tanto que el salto cualitativo al escalón siguiente no siempre es tan evidente para el bolsillo.

En marzo, la alta montaña casi ya no tiene nieve, salvo los glaciares expuestos del volcán Tupungato (6800 metros de altura). En Gualtallary, donde fue tomada la foto, el viñedo convive con la flora del monte, mientras las piedras dan una idea de los aluviones que formaron los suelos.

Fuerza Natural

También en materia de Malbec despuntan vinos de mínima intervención o incluso sin sulfitos agregados. Como eco de tendencias globales, en Argentina la onda verde también encuentra tierra firme y en el último año vio la consolidación de un grupo de productores llamado Vinosdinámicos: son 10 bodegas –Chakana, Casa de Uco, Krontiras, Piedra Negra entre otras– que se nuclearon para compartir experiencias, certificar prácticas y consolidar su lugar.

El vino más explorado por esta vertiente es el Malbec, pero también hay algunas Criollas y cortes. Con la notable carga polifenólica que consiguen bajo el sol cordillerano, aseguran junto con un alcohol apenas subido una estabilidad posible, siempre que no pierdan acidez (el gran desafío, apuntalado con cosechas cada vez más tempranas). Otra vez la altura es la clave. Probé al menos una docena de ellos y en general los resultados son prometedores. El más consistente de todos es Krontiras Natural Malbec 2020, seguido de Ayni 2019 y L’Espirit de Chacayes Malbec 2020.

Las Dos Caras Del Cabernet Franc

En este reporte hay un centenar de Cabernet Franc. Sorprendente. Más aún si se tiene en cuenta que hay sólo 1350 hectáreas plantadas en Argentina (1057 sólo en Mendoza). En 2002 apenas llegaba 252 hectáreas. Reincorporada como varietal de corte en la década de 1990, los clones franceses se adaptaron rápido y los productores no tardaron en percibirlo. Alejandro Vigil, enólogo propietario de El Enemigo –con algunos Franc en el tope de este reporte– explica: “Lo que me sedujo del Cabernet Franc es lo mismo que me seduce del Malbec: refleja más el lugar que la variedad”. Lo embotella de cuatro viñedos específicos en la línea Gran Enemigo, donde destaca El Cepillo y Gualtallary en Valle de Uco.

De los Cabernet Franc que probé hay dos canteras bien definidas. Aquellos que provienen de Luján de Cuyo (286ha), en particular Agrelo, con suelos arcillosos, que ofrecen más especias y trazos herbales, con algunos ejemplos como Luigi Bosca De Sangre Cabernet Franc 2018  y Grand Sposato Premium Reserve Cabernet Franc 2018. Y los de Valle de Uco (579ha), particularmente Los Chacayes, Paraje Altamira y Gualtallary, que ofrecen fruta y la frescura, como Mendel Cabernet Franc 2019, Rutini Single Vineyard Cabernet Franc 2018 y Zaha Cabernet Franc 2019.

Lejos de ser un futuro fenómeno como el Malbec, a la fecha ofrece un tinto más prometedor que el Cabernet Sauvignon, esquivo aún de este lado de Los Andes aunque hay algunas joyitas.

El viticultor Alejandro Sejanovich en la sala de barricas de su bodega, Manos Negras.

Pinot Noir de Estilo

Nadie fuera de Argentina espera un Pinot Noir para descubrir del país al fondo de América. Sin embargo hay sorpresas al respecto. La demanda interna por vinos menos corpóreos y más sutiles es la que motiva esta exploración. En Argentina hay 1993 hectáreas plantadas, de las que el ¾ partes están en Mendoza en zonas de altura.

El manejo de una variedad delicada en un terroir extremo lleva algunos años de investigación. Pero a juzgar por un puñado de los vinos que caté esta vez, en relación calidad precio hay un nicho interesante para los amantes de la variedad, que busquen cierta tensión, textura de seda y cierto trazo de fruta y sotobosque. Domaine Nico Histoira d’A 2019, La Linterna La Linterna Finca Las Piedras Parcela #12 Pinot Noir 2016 y Antología LII 2016 dan buena cuenta de esta tendencia. 

Semillero de Pequeños (y creativos) productores

Con una cultura emprendedora, que en Argentina haya un saludable movimiento de pequeños productores es algo tan esperable como deseado. Para este reporte y de este grupo probé algunos vinos que apenas supera las 1.000 botellas y otro que ya escalan a las 100.000. Está claro que su frontera está en el mercado doméstico más que en el internacional, pero cualquiera que esté buscando los productores que en el futuro tengan algo para ofrecer debe prestarle atención a este grupo heterogéneo.

Hay algunos consagrados, como los enólogos Matías Michelini y la pareja formada por Andrea Muffatto y Gerardo Michelini, que exploran en la pequeña escala estilos a contrapelo del mercado, como SuperUco y La Cautiva, respectivamente. Otros como Mauricio Vegetti con buena mano para los vinos frutados de boca dócil. Algunos elaboran en el garaje de su casa mientras que otros alquilaron su primera bodega para producir, como pasa con Desquiciado Wines, cuyas etiquetas circulan por los restaurantes hipster de Buenos Aires. A este grupo pertenece Matías Riccitteli, que en poco tiempo creció en base a blancos y tintos de altura precisos que exploran otros matices.

Entre los muy pequeños, Onofri Wines es un buen ejemplo. Mariana Onofri es una sommelier con gustos lejos del mainstream, que produce y embotella variedades del Ródano y de Italia de las que hablan los sommelier locales por la renovación gustativa que suponen. Ver Sacrum también explora la misma cantera con tintos y blancos vivaces. Y si hablamos de variedades atípicas, Bira Wines está enfocado en Sangiovese. Federico Isgró, enólogo de esta última, representa muchas voces cuando afirma: “Nos enfocamos en un patrimonio olvidado del país, uvas que en algún momento estuvieron muy plantadas; con ellas buscamos nuevos sabores para ofrecer”.

Matías Riccitelli en el viñedo de Sauvignon Blanc de La Carrera.

Locos de las Sierras y Más Allá

En la década de 1930, para proteger a las economías regionales como la del vino, se prohibió la plantación de viña en zonas que no estuvieran legalmente aptas para ello. Eso explica en buena parte la concentración de viña en el oeste de Argentina, con Mendoza a la cabeza.

Derogado el decreto en la década de 1990, el cuentapropismo llevó a que emergieran pequeños viñedos en regiones relegadas del mapa. Así fueron plantadas la provincia de Buenos Aires (150ha) junto al océano Atlántico –en la pampa húmeda, de donde probé un solo productor este año, Costa & Pampa–, mientras que otras como Chubut (80ha) en la Patagonia comenzaron a florecer.

De esos intentos, los más notables están en Córdoba, una provincia que se encuentra en el corazón geográfico de Argentina, cruzada por un antiguo cordón de sierras elevadas en dirección norte sur, donde se encuentran unas 450ha de viña. De materiales graníticos y metamórficos, los suelos de ese origen tiene incluso áreas de rocas calcáreas. En las sierras llueve entre 500 y 1.200 mm al año, que genera un espinoso bosque nativo de maderas duras. Este año probé algunos vinos de la región. Gabriel Campana es el enólogo que los elabora y cree que en Córdoba “la flora natural hace a los vinos de la región más aromáticos. Los suelos aportan a cierto cuerpo medio mientras que el régimen de lluvias, diferente al oeste, subraya la frescura”. Algo de esa singularidad sobrevuela vinos como Patente X y Terra Camiare, pero encuentra buen nivel en Achala Wines, cuyo viñedo es de los más bonitos del país.

Movimiento estilístico

Existe una búsqueda de novedades en Argentina bien a tono con el espíritu inquieto de la gente. Y si en el pasado reciente la madera era un elemento central de la propuesta hoy es uno más bien secundario. Lo notable es que, de la mano de regiones más frías y de altura, hay un pelotón de vinos que podríamos llamar crudos o reductivos ganando la escena. Ofrecen una matiz de fruta fresca y a la vez textura en boca, con una anclaje de frescura más precisa. Es el movimiento pendular reactivo a los vinos oxidativos y maduros del pasado reciente. Si la modernidad en algunas regiones del mundo está representada por vinos más maduros y de paladares ricos, en Argentina es exactamente lo contrario. Un aspecto más viejo mundo dentro del nuevo.

Los desafíos

En un país de diván no todos sus límites se explican por su psique. También hay desafíos y amenazas reales propias de Argentina y otras de la escena mundial que pegan en las oportunidades locales. Entre las propias, la inflación es un asunto grave y de largo aliento, que este año redondeará un 50%, sumado a los últimos dos con dígitos similares. Establecer negocios de largo plazo en ese contexto es francamente difícil. Hoy afecta a los vinos más económicos y empuja a los productores a establecerse en la línea de los US$20 para sostener rentabilidad con costos variables.

Entre los problemas logísticos, la falta de insumos que acarrea la inflación por falta de inversión. Además de los propios del negocio, que determinó que en 2021 la oferta de vidrio sea crítica. Algunos productores pequeños y medianos tienen serios problemas para conseguir botellas. Siendo una coyuntura mundial, en este rincón del mundo se agravó debido al incendio de una de las fábricas de botellas. Si embotellar fue difícil, para la exportación los faltantes de contendedores también sumaron una variable difícil.

La sequía es otro gran desafío de largo aliento. A contar de la década de 2010 las nevadas de invierno, de donde sale el agua de riego, han ido en franca disminución (entre un 50 y 60% del promedio anual cada temporada), acumulando un faltante que en algunas regiones se vuelve acuciante. En este particular, las nevadas de 2021 y que garantizan el agua en la vendimia 2022, fueron las más escasas de los últimos cinco años. Los ríos del sur de Mendoza están en situación de sequía crítica, mientras que la cuenca del Tunuyán es severa y el río Mendoza es moderada.

El viñedo hoy compite por el agua con la población creciente. Y si bien el consumo doméstico representa cerca de un 30% del total usado por la agricultura, la amenaza del desierto es una constante que pesa sobre los viñedos de las zonas bajas y alejadas, al final de los sistemas de riego. En las altas, con agua de pozo, la merma se nota menos, pero no tardará en llegar a juicio de los especialistas del Departamento Provincial de Irrigación.

Más allá de los desafíos, este reporte da cuenta de que Argentina es hoy un país en el que un bebedor de vinos puede dar rienda suelta a su curiosidad, sea para probar lo conocido como para descubrir otros sabores. No sólo por un puñado de tintos que elevan la vara, sino porque en el grueso ofrece una sostenida oferta gustativa, consistente y diversa. Si se pudiera sintetizar el momento que vive el vino en la Argentina actual, habría que inventarse una palabra que no existe en el diván, una que describa la mezcla de excitación joven con la madurez creativa. A falta de ella, mejor beber los vinos y descubrir de qué hablamos.

Los vinos de este reporte fueron catados en mi oficina durante el mes de agosto de 2021.

© 2021, Vinous. Ninguna parte de este artículo puede ser copiada, compartida o redistribuida sin el consentimiento previo de Vinous. Si se incurriese en ello, no solo se viola nuestro copyright, sino que también se amenaza la supervivencia de la crítica independiente de vinos.

También Podrías Disfrutar

Precisión que añeja bien: la nueva guardia de vinos coleccionables de Argentina, Joaquín Hidalgo, noviembre 2021

2021 en Argentina: Un Año Atípico con Balance, Joaquín Hidalgo, augusto 2021

Argentina: Nuevos Blancos de Montaña y Precisión, Joaquín Hidalgo, junio 2021

Terroir in focus: los extremos vinos de altura en los valles del Norte argentino, Joaquín Hidalgo, junio 2021

Argentina coleccionable: cuando la precisión se afina en las cavas, Joaquín Hidalgo, diciembre 2020