Patagonia: A Dispatch from the End of the World 


Patagonia. Nine letters that have come to symbolize the final frontier. This region has always had a powerful and magnetic allure. Whether it’s the famous bandits Butch Cassidy and the Sundance Kid, or the Pincheira brothers, the sailors who rounded Cape Horn and thus earned the rare privilege to retain their hats in the presence of the king, or explorers and naturalists such as Charles Darwin and Bruce Chatwin, scores of notable figures have found themselves inexorably drawn to this southwesterly corner of the world. The wine scene is no exception.

For Argentine producers, Patagonia also represents the final frontier. As far south as Lake Posadas (at 47º33’) one finds vines struggling to grow, testing the climate as global warming bites. Not so far from there, about 185 miles north in Sarmiento (45º 33’), we arrive at the last (or first) producing vineyard: 70 wind-shielded hectares on the shores of Lake Musters, where Bodega Otronia is bottling whites and sparkling wines of remarkable freshness that are now being exported to consumers all across the world.  

Latitude notwithstanding, Patagonia can also be broken down into a range of specific terroirs that include frozen steppes and deserts (where rainfall is less than 200mm a year), forested valleys, perennial glaciers (where rainfall can be over 1,000mm) or the plains (where the extreme western winds never let up).  Each imparts its own distinctive Patagonian character on wines that can be hard to reproduce on a larger scale. The distance between the most southerly vineyards and those planted at the northern end of the region is 680 miles – the same as that between San Diego and the Six River National Forest in California. Right now, the Patagonia Geographic Indication printed on labels refers to only irrigated valleys. These vineyards cover 3,730 hectares of land, of which 90% are concentrated where the Neuquén and the Limay rivers come together to form the Río Negro. 

Regardless of its size and regional differences, the two constants across Patagonia are the cool to moderately-cool climate and the risk of frost, meaning that the most prominent grapes are those with shorter ripening cycles. In Argentina, Pinot Noir accounts for just 1% overall of the hectares under vine; however, in Patagonia, that figure rises to 11%. And that’s precisely why the region ought to be on a wine drinker radar: to discover a new taste from Argentina. In addition to its natural beauty, Patagonia delivers a distinctive flavor profile that, depending on the producer and sub-region, has its high and low points.  

For this report, I travelled to Patagonia three times in 2021, which gives an idea of its size. I tasted about 164 wines down at the end of the world, of which Pinot Noir, Malbec and Merlot were the most successful. 

The alluvial soils of San Patricio del Chañar also contain calcium carbonate deposits and clay from the steppe.

Río Negro and Alto Valle del Río Negro

Known as the Nile of South America, Río Negro crosses the desert steppes along the 39th and 40th parallels from the forested slopes of the Andes to the Atlantic, splitting Argentina in two. Because of its length and volume, up until the early 20th century, the river formed a natural border between “civilization and barbarism” as Argentine intellectuals of the time were fond of saying. 

Similar to the Conquest of the West in the United States, between 1878 and 1885 the Argentine government waged the Desert Campaign: a military incursion into the region that effectively resulted in the extermination and expulsion of the indigenous peoples into the Andes, freeing up the land for agricultural outposts populated by European settlers. Once it was over, the waters of the Río Negro were channeled in 1910 and have since then irrigated the northern side, allowing agricultural use of the areas now known as Alto Valle and Valle Medio del Río Negro. Made-up of tree-lined canals and ditches crisscrossing the otherwise barren desert, this landscape is where fields of vegetables and orchards thrive, driving the growth and consolidation of the Province of Río Negro. 

There are two outcomes of this brief history that are of particular importance to the wine industry. Firstly, the settlers’ farms were generally small, about 10 hectares on average, resulting in a patchwork of agricultural towns along the river such as Cipolletti, General Roca, Fernández Oro and Mainqué. Secondly, it produced a stable population whose ancestors eventually outgrew the area’s production capacity. This meant that by the 1970s, viticulture in the region was in crisis. Unable to compete with Mendoza on cost, wine became a secondary concern. The number of wineries in the province fell from about 100, with 17,000 hectares of surface area under vine, to the present number of 20, producing out of 1,618 hectares of vineyards.

Glasses of Pinot Noir at a tasting with Secreto Patagónico. Tomás Groppo, who runs the winery, smiling in the background.

Almost all of the current wineries are the result of recent enterprises because investors realized the advantages the province had to offer: old vines with pre-phylloxera genes, no restrictions on irrigation and bargain property prices. Good examples of wineries founded in this century are Noemia and Chacra, run by the European winemakers Hans Vinding Diers and Piero Incisa della Rocchetta respectively. Others include Aniello, Del Río Elorza and Familia Miras, and the even more recent Araucana, all of which are located in the Alto Valle and are under Argentine ownership. These are small to mid-size operations (from 30,000lts up to 120,000lts). Out on the coast, Bodega Wapisa was set up by the Ortiz family who also owns the Tapiz winery in Mendoza.

The Establecimiento Humberto Canale is the exception here, as its history began in 1909. Still in the hands of the Barzi-Canale family, the fifth generation is planning for the future with 150 hectares of their own vines, a winery and about 600 orchards with their own packaging warehouse for export. The history of the Barzi-Canale family mirrors that of the region as a whole. Initially they produced wine for local, everyday consumption before expanding their supply to the market of Buenos Aires. Eventually they developed overseas exports, which has provided them with a steady income for decades.  

Alto Valle offers excellent conditions for winemaking: soils rich in lime and clay over a bed of fine gravel, rows of trees and orchards that provide protection from the steady western winds, abundant water for irrigation and an exceptionally healthy atmosphere. Producers here have started calling their production “River Wines”.  In this cool, dry climate, Malbec (365ha) tends to produce violet flavors; Merlot (253ha) turns out the dark fruit and spices for which it’s famous; Pinot Noir (128ha) focuses on those distinctive earth and mushroom notes. Overall, the clay tannins and ideal freshness are propitious for wines with good cellar potential. Among the whites, old vine Sémillon (36ha) is the star, followed by some excellent Chardonnays. Some of the best wines in this report come from Alto Valle.

The oenologist Marcelo Miras and his son, Pablo at the garage winery they set up in Mainqué.

Neuquén and the New Patagonia

Where Alto Valle del Río Negro has a long tradition to draw on, Neuquén embodies the present. In the 1970s, a series of agricultural settlements underwent significant expansion on the northern shore of the Río Neuquén – one of the two major tributaries to the Río Negro. Of these towns, San Patricio del Chañar is the largest. Developed in three stages, it was only completed in 1999.

In contrast to its neighbor Alto Valle, the Province of Neuquén is not traditionally an agricultural region. Quite the contrary; the discovery of oil and natural gas led to a dizzying boom in development. This includes the largest non-conventional oil reserve in Argentina, Vaca Muerta. With the income from the energy tariffs, the government of Neuquén offered low-cost loans for agricultural development, chiefly apple and cherry cultivation. Wine arrived as part of the program known as El Chañar Tercera Etapa, which sought to diversify the provincial economy.

Between 1999 and 2020, 1,766 hectares of vines were planted in San Patricio del Chañar, miles of irrigation hosing were installed and a number of ‘turnkey ready’, architecturally advanced wineries of impressive scale were built. The largest are Bodega del Fin del Mundo, established by the same developer that founded Chañar and then sold to Holding Corporación América, Familia Schroeder, owned by a healthcare and media family, and Malma, which is today in the hands of the Viola family who were also involved in the development of the area. These were accompanied by smaller enterprises: Patritti, Secreto Patagónico and the now defunct Muñoz de Toro. All these are the result of local businesspeople making significant investments in the wine industry. Between 50 and 600 hectares each, they produce for the domestic and export markets. Today, Mendozan wineries in search of new terroirs are showing interest in the region. In 2021, the Grupo Peñaflor – the largest wine conglomerate in Argentina – bought the Patritti winery.

Lake Musters in the heart of Chubut, was known as Otrón by the indigenous population. It lent its name to Bodega Otronia, whose vineyards are planted just behind the hills that can be seen to the right.

Because San Patricio del Chañar was planted with drip irrigation in mind, the vineyards can run along the Barda (the local name for the ridge that marks the boundary between the river valley and the steppe), a hilly landscape where the soils range from clay closer to the river to a sandy/calcareous makeup right up on the Barda. Western facing, the wind and afternoon sun are key factors in determining the potency of the reds. In general, producers describe these as Barda Wines.  

The distinctive landscape is another factor. Vineyards of Malbec (658ha), Cabernet Sauvignon (267ha) and Pinot Noir (238ha) sit alongside squat chañar and brea trees and jarilla and desert espinillo bushes. When I visited in spring of 2021, after the last threat of frost had passed, a gentle breeze ruffled the yellow flowers of the chañar, contrasting with the green of the thriving vineyard. 

Twenty years after the San Patricio del Chañar development first began, the vineyards are mature, producing stand out Pinot Noirs that sell out every year. In these climate conditions Malbec skin thickens, enhancing the wines’ character and fruity expression. However, the most promising, commercially speaking, is the Cabernet Sauvignon, whose vegetive cycle is completed more successfully here than anywhere else in Patagonia. 

The Petrified Forest is one of the major attractions of Sarmiento in Chubut. The trees inhabited a humid and tropical Patagonia about 60 million years ago.

La Pampa

The far north of the Patagonian Desert is bordered by the Río Colorado which, like the Río Negro, flows down from the Andes. On its way, it crosses through the Province of La Pampa which also contains 269 hectares of vineyard but just one active winery, Bodega del Desierto. Many of the grapes produced here are sent to the wineries of Neuquén 90 miles away.

The Deep South

The Comarca Andina (Andean-Shire), known as a series of towns in the Provinces of Río Negro and Chubut, is a thickly forested region where vines too have been found to thrive. In contrast to developments down on the steppe, investments here have tended to be small-scaled with an eye on the tourist trade. The first investment was made in 1999 with a vineyard in El Hoyo de Epuyén, next to the Lago Puelo National Park. Bernardo Weinert, who passed away in 2021, planted 20 hectares of Merlot and Pinot Noir for his Cavas de Weinert after falling in love with Patagonia. The vineyard proved to be an inspiration to other wine amateurs, especially in Trevelin. Founded in the middle of the 19th century by Welsh immigrants to Patagonia, Trevelin began as a hub of wheatfields and ranchers. Sitting next door to the Los Alerces National Park, whose lakes and forests are home to three-thousand-year-old larches, the town now boasts 12 hectares of vineyard, which were first planted in 2011. Wines here taste as though they come from another planet by Argentine standards; rooted in acidity, their icy hearts are austere and slightly skeletal in profile. 

There are three producers in the area, whose primary focus is on tourism: Nant y Fall, Contra Corriente and Casa Yagüe. Between them they produce about 15,000 bottles a year.

Planted in the heart of the valley, the challenge here is presented by frosts that have been known to strike even in summer. I visited the region in March 2021 following a warm, pleasant, frost-free season. Two-thousand nineteen, in contrast, saw twenty days of below zero temperatures between December and March. The anti-frost system consists of spraying water onto the vines, which then freezes around the buds and shoots, protecting them from tissue damage and thus preserving the crop. The water needed to protect the vines can dilute the grapes a little, but that’s the lesser evil compared to a complete loss of the harvest. 

Trevelin is a forested region where summer frosts are common. This photo was taken at Casa Yagüe on March 11, 2021, a month before harvest. The snow on the peak in the background fell that afternoon.

The Southerly Steppe

As I mentioned previously, the most southerly of the wineries in the Province of Chubut is near the town of Sarmiento and its famous Petrified Forest: a natural reserve of trees turned to stone 60 million years ago, often described as the largest of its kind in the world. 

Bodega Otronia was established by the oil magnate Alejandro Bulgheroni, who also owns Bodega Argento in Mendoza, Bodega Garzón in Uruguay and Lithology in Napa Valley. Planted initially in 2010, the vineyard spans 70 hectares in an area so cold and windy that one would be hard-pressed to find it’s like anywhere else in the world. It is protected from the wind by 300,000 poplars, while the anti-frost system is an essential component. The slopes and sandy soils with patches of clay make the difference, depending on the variety.  

When I visited last August, a 50mph wind was blowing from the west; sailors used to call it the Rugientes (or Roars) because of its power. A week later, they were hit with 80mph gusts. Both the wind and the lengthy daylight hours during the mild summer result in whites of striking concentration and acidity. Among the reds, the Pinot Noir is similarly intense. 

Patagonia spans half of Argentina's territory from the River Colorado (39⁰S) to Tierra del Fuego (55⁰S). The vineyards are mostly concentrated in the northern Neuquén and Rio Negro river valleys with scattered pockets elsewhere.

An extreme, cold-climate landscape very different from the rest of Argentina, Patagonia offers an alluring array of wines and terroirs that will capture the imagination of curious drinkers everywhere. Because of the challenges presented by growing vines in harsh conditions, it’s a region that focuses on quality with prices beginning at $20 a bottle. Whether they’re wines of the river, the barda ridge or the steppe, one thing is for sure: they speak to the adventurer inside all of us. Patagonian wine country has managed to recreate the fascination felt by travelers and settlers of times past. As new pockets of vineyards pop up in ever harsher locations, some with varieties rarely found in Argentina, wine enthusiasts can be forgiven for feeling that old southerly draw. As you’ll see, some of the wines in this report are authentic distillations of the magic of this mysterious austral frontier. 

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Patagonia: Reporte Desde el Fin del Mundo


Patagonia. Una palabra. Nueve letras que sintetizan como pocas el significado de última frontera. Para los famosos bandidos del XX –de Butch Cassidy y Sundance Kid a los hermanos Pincheira–, para los marineros que dieron la vuelta a vela al Cabo de Hornos y ganaron el raro privilegio de conservar el sombrero ante el rey, para expedicionarios y naturalistas, desde Charles Darwin al caminante Bruce Chatwin, este rincón del mundo atrajo a notables figuras con su severo encanto.  Una atracción que no escapa al mundo del vino.

Para los productores argentinos, la Patagonia es también una última frontera. Tan al sur como el Lago Posadas (47º33’ de latitud Sur) llegan unas tímidas viñas a modo de ensayo en la carrera contra el calentamiento global. No lejos de allí, a 300 kilómetros al norte, en Sarmiento (45º 33’) se extiende el último paño de vid productivo: 70 hectáreas al reparo del viento, a orillas del lago Musters, donde Bodega Otronia embotella blancos y espumosos de una frescura inesperada que ahora llega a los consumidores del mundo.

Latitudes aparte, la Patagonia también es un conjunto de terroirs particulares. Combinación de estepas heladas y desiertos (donde llueven unos 200 mm al año), de valles boscosos y glaciares perennes (donde la lluvia supera los 1000mm), y de planicies (en las que el viento constante del oeste nunca se apaga). Cada condición le imprime al vino un carácter patagónico difícil de sistematizar por la escala. Entre los viñedos más australes y los que están plantados en el extremo norte media una distancia de 1100 kilómetros –la misma que hay desde San Diego a Six River National Forest en California. De hecho, la Indicación Geográfica Patagonia que se lee en las etiquetas sólo refiere a los valles irrigados. Entre todos, cubren 3730 hectáreas de viñedos, de las que el 90% se concentran en la confluencia de dos ríos, el Neuquén y el Limay, que dan origen al Río Negro.

Pero más allá de las extensiónes y las diferencias, hay dos constantes en la Patagonia: los climas fríoso moderadamente fríos y el riesgo de heladas, por lo que las variedades que dominan la escena son las de ciclo corto. Si el Pinot Noir representa el 1% del encepado Argentino, en la Patagonia representa el 11% del total. Y es por eso que la región debería figurar en el radar de los bebedores de vino: para descubrir nuevos sabores de Argentina. Al encanto natural le suma otra paleta gustativa que, según los productores y las sub-regiones, tienen puntos altos y bajos.

Para este reporte realicé tres viajes a la Patagonia en 2021, algo que ya da cuenta de su escala. Y probé unos 164 vinos donde Pinot Noir, Malbec y Merlot llevan la voz cantante en fin del mundo.

Los suelos aluviales de San Patricio del Chañar se mezclan con los depósitos de carbonatos y arcillas de la estepa.

Río Negro y Alto Valle de Río Negro

Llamado el Nilo de Sudamérica, el Río Negro cruza la estepa desértica a la altura del paralelo 39 y 40º Sur, desde la boscosa cordillera de Los Andes hasta el Atlántico, y parte a la Argentina en dos mitades. Por su extensión y caudal, este río fue hasta comienzos del siglo XX una frontera natural entre “la civilización y la barbarie”, como la definieron algunos intelectuales argentinos por aquella época.

Como con la Conquista del Oeste en Estado Unidos, entre 1878 y 1885 el gobierno argentino llevó a cabo la Campaña al Desierto: un recorrido militar para incorporar esas zonas que, en los hechos, se tradujo en el exterminio y reclusión de los nativos hacia la cordillera de Los Andes, liberando el terreno para colonias agrícolas de inmigrantes europeos. Al finalizar, se canalizó el agua del Río Negro en 1910 y desde entonces irriga la margen norte, habilitando el suelo para la agricultura y dando origen a lo que se llama actualmente Alto Valle y Valle Medio del Río Negro. Un paisaje de canales y acequias en largas alamedas, moldeado a medida del agua como una cicatriz verde en el desierto, donde proliferaron huertas y chacras de frutales y vides.  Así creció y se consolidó la provincia de Río Negro.

Este pequeño racconto viene a cuento de dos cosas importantes para el vino actual. Una, las plantaciones de esos colonos fueron chacras pequeñas, de 10 hectáreas en promedio, lo que configuró un rosario de pueblos agrícolas a lo largo del río, como Cipolletti, General Roca, Fernández Oro y Mainqué; dos, una población estable cuyos herederos excedieron en número las capacidades de sus chacras. De forma que desde la década de 1970 la región vive en una crisis productiva: no pudiendo competir con Mendoza en costos, el vino pasó a un segundo plano. De hecho, la provincia pasó de tener un centenar de bodegas y una superficie de 17.000 hectáreas de vid a ocupar un cómodo segundo puesto en la región: actualmente hay apenas unas 20 bodegas que procesan 1618 hectáreas de viña.

Copas de Pinot Noir en el tasting con Secreto Patagónico. Detrás sonríe Tomás Groppo, a cargo de la bodega.

Casi todas son de inversiones recientes, ya que es un paraíso para los inversores: plantas viejas con genética prefiloxérica, sin restricciones de agua para riego y a precio de saldo. Buenos ejemplos de este fenómeno son las bodegas establecidas en este siglo, como Noemia y Chacra, propiedad de productores europeos como Hans Vinding Diers y Piero Incisa della Rocchetta, a Aniello, Del Río Elorza y Familia Miras, o la más reciente Araucana, todas en el Alto Valle y de empresarios argentinos. Son operaciones medianas a chicas. (desde 30.000 a 120.000 litros). En el límite con el mar, Bodega Wapisa, establecida por la familia Ortiz, dueña de bodega Tapiz en Mendoza, es parte del mismo fenómeno.

La excepción a esa regla es el Establecimiento Humberto Canale, cuya historia arranca en 1909. En manos de la familia Barzi-Canale, la quinta generación encara el futuro con 150 hectáreas de viña propia, bodega elaboradora, y unas 600 de frutales con galpón de empaque para la exportación. La suya es la historia de la región. Primero elaboraron vinos de consumo diario para el valle, luego para el mercado de Buenos Aires y finalmente la exportación que les ha permitido sostenerse en el tiempo.

El Alto Valle tiene excelentes condiciones para la elaboración de vinos: suelos ricos en arcillas y limo sobre un colchón de gravas finas, una naturaleza domesticada entre alamedas y frutales que protegen del viento constante del oeste, sanidad impecable y agua para riego. Los productores los definen como Vinos de Río. En este clima seco y fresco, el Malbec (365ha) adquiere un carácter de violetas, el Merlot (253ha) las frutas negras y especias que le son propias y el Pinot Noir (128ha), ese trazo terroso y de hongos que lo distingue. En cualquier caso, los taninos de arcilla y la frescura ideal hacen a unos vinos con buen potencial de guarda. En blancos, despunta Sémillon (36ha) de viñas viejas, seguido de unos excelentes Chardonnay. Algunos de los mejores vinos de este reporte provienen del Alto Valle.

El enólogo Marcelo Miras y su hijo, Pablo en la bodega garaje que armaron en Mainqué.

Neuquén y la Nueva Patagonia

Si el Alto Valle del Río Negro representa el pasado, Neuquén describe a la perfección el presente. En la década de 1970 una serie de colonias agrícolas expandieron los cultivos en la margen norte del Río Neuquén –uno de los dos grandes afluentes del Negro. De esas colonias, San Patricio del Chañar es la más importante. Desarrollada en tres etapas, la última quedó trunca hasta 1999.

A diferencia de su vecino Alto Valle, la provincia de Neuquén no nació como un área agrícola. Todo lo contrario: fue el petróleo y el gas natural el combustible de un abrumador desarrollo en comparación. De hecho, el yacimiento de petróleo no convencional más grande de Argentina, Vaca Muerta, está dentro de su territorio. Con las regalías de la energía el gobierno de Neuquén financió con créditos blandos el desarrollo agrícola, principalmente de cerezas y manzanas. El Chañar Tercera Etapa significó el desembarco del viñedo y el vino en la región, como una forma de diversificar la matriz energética de la provincia.

Entre 1999 y 2020 se plantaron en San Patricio del Chañar 1766 hectáreas de vid, se instalaron kilómetros de mangueras de riego y se establecieron, como parte de un programa de desarrollo “llave en mano”, un puñado de bodegas ambiciosas en escala y arquitectura. Las más importantes son Bodega del Fin del Mundo, establecida por la desarrolladora que dio origen al Chañar y luego vendida a Holding Corporación América, Familia Schroeder de empresarios de la salud y los medios, y NQN hoy en manos de familia Viola, los desarrolladores de la zona, además de las más pequeñas Patritti, Secreto Patagónico y la ya desaparecida Muñoz de Toro. Es decir, empresarios neuquinos que apostaron por el vino y cuya magnitud de inversión es grande. Entre 50 y 600 hectáreas cada una, están enfocadas en el mercado doméstico y de exportación. Actualmente bodegas de Mendoza, en busca de nuevos terruños, se muestran interesadas en la región, como el Grupo Peñaflor –el más grande de Argentina– que compró en 2021 la operación de bodega Patritti.

El lago Musters, en el corazón de Chubut, era conocido como Otrón por los pueblos originarios. De él toma su nombre Bodega Otronia, cuyos viñedos están plantados justo detrás de la sierra que se asoma a la derecha.

Como San Patricio del Chañar fue plantado con riego por goteo, el viñedo extiende sus hileras sobre la Barda (así se llama en la región al escalón que forma la margen del río y la estepa) en un paisaje de lomadas cuyos suelos van desde una matriz arcillosa en torno al río, a una arenosa-calcárea sobre la Barda. Con orientación oeste, el viento y el sol de la tarde son claves para definir la potencia de sus tintos. En general los productores hablan de Vinos de Barda para definir ese carácter.

El contraste de paisaje es otro dato. Los viñedos Malbec (658ha), Cabernet Sauvignon (267ha) y Pinot Noir (238ha) conviven con los chañares y breas, jarillas y espinillos del desierto. Cuando los visité en la primavera de 2021, ya fuera del período potencial de heladas, un viento suave agitaba las flores amarillas de los chañares y sumaban otra paleta al verde renovado del viñedo.

Veinte años después del desarrollo San Patricio del Chañar los viñedos alcanzan la madurez y producen destacables Pinot Noir cuyas existencias agotan todos los años. Además del Malbec, cuya piel se engrosa en estas condiciones climáticas, por lo que ofrece carácter y nítida expresión frutal. Sin embargo, la promesa comercial de la zona está en el Cabernet Sauvignon, cuyo ciclo vegetativo alcanza a completarse mejor que en ningún otro rincón de la Patagonia.

El Bosque Petrificado es uno de los atractivos de Sarmiento en Chubut. Los árboles habitaron una Patagonia húmeda y tropical hace unos 60 millones de años.

La Pampa

El extremo norte de la Patagonia desértica lo delimita el Río Colorado que proviene, como en el Río Negro, de Los Andes. Cruza en su recorrido hasta el océano la provincia de La Pampa donde hay unas 269 hectáreas de viñedos. Con una sola bodega activa, Bodega del Desierto, mucha de esa uva abastece a las bodegas de Neuquén por su cercanía (150km aprox.).

El Sur Profundo

La Comarca Andina, como se conoce a una serie de poblados entre la provincia de Río Negro y Chubut enclavados en la región boscosa de cordillera de Los Andes, también vio florecer la vid. Pero a diferencia de lo que sucedió en la estepa, aquí las inversiones fueron hechas por entusiastas con miras al turismo. La primera de ellas partió en 1999 con un viñedo en El Hoyo de Epuyén, junto al Parque Nacional Lago Puelo. Allí, el bodeguero Bernardo Weinert –fallecido en 2021, propietario en Mendoza de Cavas de Weinert– luego de enamorarse de la Patagonia plantó 20 hectáreas de Merlot y Pinot Noir. Ese viñedo funcionó como inspiración a otros hobbystas del vino, particularmente en Trevelin. Fundado por una colonia galesa de las que llegaron a la Patagonia a mediados del siglo XIX, Trevelin nació como un pueblo harinero y ganadero. Enclavado junto al Parque Nacional Los Alerces, que alberga ejemplares de tres mil años de antigüedad en un paisaje de lagos y bosques, desde 2011 ofrece unas apretadas 12 hectáreas de vid. Los vinos son como llegados de otro planeta para el estándar argentino: anclados en la acidez, la austeridad vibra en su corazón helado y perfil ligeramente esquelético.

Tres son los productores en la zona cuya esencia comercial es el turismo. Nant y Fall, Contra Corriente y Casa Yagüe. Entre todos elaboran unas 15.000 botellas.

Plantados en el centro del valle, el desafío para ellos son las heladas que ocurren incluso en verano. Las visité en marzo de 2021 al cabo de un verano benigno, caluroso y sin heladas. En 2019, en cambio, tuvieron una veintena de días con temperaturas bajo cero entre diciembre y marzo. El sistema antiheladas funciona con aspersores de agua, de forma que crea hielo en torno a los brotes y racimos y evita que se congelen y dañen los tejidos, preservando así la cosecha.  El aporte de agua en vendimias en que es muy usado puede llegar a diluir un poco los vinos, pero ese es el mal menor comparado a la pérdida de la uva.

Travelin es una región boscosa en donde no son raras las heladas de verano. La foto fue tomada en Casa Yagüe el 11 de marzo de 2021, un mes antes de la vendimia. La nieve que corona el cerró del fondo cayó esa misma tarde.

La Estepa Austral

Como escribí al comienzo, el más austral de estos desarrollos en la provincia de Chubut está en torno al pueblo de Sarmiento y su famoso Bosque Petrificado: una reserva natural de árboles convertidos en piedra hace 60 millones de años, a menudo citado como el más grande del mundo.

Bodega Otronia fue establecida por el empresario del petróleo Alejandro Bulgheroni, propietario a su vez de Bodega Argento en Mendoza, Bodega Garzón en Uruguay y de Lithology en Napa Valley. Plantado a contar de 2010, el viñedo cubre 70 hectáreas en un área tan fría y ventosa que desafía los límites de la bibliografía: 300.000 álamos protegen a las vides del viento, mientras que el sistema antiheladas es condición necesaria. La pendiente y los suelos arenosos con manchas de arcillas hacen la diferencia según las variedades.

Cuando lo visité en agosto pasado, soplaba el viento del oeste –el mismo que los navegantes del pasado llamaron Rugientes por su potencia– a 90km la hora. Una semana después alcanzaron los 135km por hora. Tanto el viento como las largas horas de sol en el verano frío, permiten obtener blancos de una concentración y acidez notables. Entre los tintos, destaca la intensidad del Pinot Noir.

Patagonia es la mitad del territorio argentio y se extiende desde el río Colorado (39ºS) hasta Tierra del Fuego (55ºS). Los viñedos ocupan en gran medida los valles del río Neuquén y Río Negro al norte, con lunares de viña en el resto de la region.

Extrema y con un clima frío, distinto al resto de Argentina, la Patagonia ofrece un mosaico de vinos que atraparán la imaginación de los paladares curiosos. Dadas las dificultades de su condición extrema, es una región cualitativa en la que la vara de la diferencia comienza en los $20. Sean vinos de río, de barda o de estepa, una cosa es segura: las botellas incitan al aventurero que todos llevamos dentro. Con un panorama tan variado como atractivo, la Patagonia del vino logra reeditar el magnetismo que la región despertó en los viajeros y colonos de otro tiempo. Mientras que el viñedo se expande en lunares y con variedades menos esperadas de la Argentina por una geografía extrema, los bebedores de vino sentimos la atracción por el sur profundo. Algunos vinos de este reporte llevan esa fuerza más lejos aún, a un huevo horizonte. No en vano la Patagonia es la última frontera.

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